太空商业

轨道生态系统

“在轨经济”正在成形

柏林工业大学的一个研究小组在1999年5月发射了一颗不同寻常的卫星。当时,在地球轨道上运行的航天器大多重达数千公斤,这颗名为TUBSAT的卫星却很娇小,仅重45公斤。它是一个边长32厘米的箱子,载有三台摄像机。研究人员想用它来测试如此微型的航天器能否捕捉到有用的地球影像。他们指出,这类相对微小的卫星的优势是质量轻,因而成本也低,有望为地球观测开辟“新的市场领域”。

他们的想法用了大约15年才得以证实。2014年之前的十年内,每年都有几颗这类“小型卫星”(也叫“微纳卫星”或“立方卫星”)被送入轨道,2014年的发射数量更是激增。由前美国宇航局工程师在加州创立的美国公司行星实验室(Planet Labs)在那一年就发射了33颗小型卫星,每颗只有几公斤重。这些卫星继承了TUBSAT的精神,专门用于收集地球表面影像。目前,该公司通过约150颗活跃的在轨卫星来收集图像,卖给客户。

行星实验室是行业领头羊。制造和发射卫星的成本已大幅下降,一系列太空新业务因而浮现。过去一年发射的小型卫星中,有些可利用雷达穿透云层或黑暗进行观测,也有些被用于监…